Le destin d’un docker

Kranen op het Kempisch dok in de haven van Antwerpen

Mon arrière-arrière-grand-père Joseph Debondt était docker. Je ne le savais pas. Je n’ai jamais entendu parler de lui. Sa fin de vie douloureuse et brutale n’est pas une histoire que son épouse et mon arrière-arrière-grand-mère, Sophia Goris, aura aimé raconter. Mais aujourd’hui, quelque 120 ans plus tard, je vous laisse découvrir son histoire avec moi. Le destin d’un docker.

Ouvrier docker

En tant que docker, Joseph Debondt chargeait et déchargeait les navires au quai de la Campine. Autrefois, un docker était également appelé ‘buildrager‘. Le chargement et le déchargement des navires étaient un travail difficile. Toutes les cargaisons des navires devaient être embarquées et débarquées à la main. Ce type de travail comporte également des risques : charges lourdes, polluants, risques de chute… En effet, au début du XXe siècle, il n’existait pas de mesures de sécurité réglementées comme aujourd’hui.

Le Buildrager (1885) de Constantin Meunier - Illustration accompagnant l'article de blog Le destin d'un docker de l'Arbre d'Eva
De Buildrager (1885) de Constantin Meunier, symbole des dockers

Le samedi 17 janvier 1903, Joseph, de son nom complet Josephus Henricus Debondt, partait pour le quai de la Campine au port d’Anvers. Il le faisait tous les jours, probablement juste avant son mariage avec Sophia Goris en 1897. Cependant, il était destiné à construire sa vie d’agriculteur à Ranst, où il avait grandi. Après tout, son père était agriculteur, tout comme son grand-père et ses trois frères. Mais, après tout, il avait rencontré sa Sophia à Anvers, où elle travaillait comme femme de ménage à l’époque, et la grande ville offrait de nombreuses possibilités d’emploi. Joseph connaît son métier et travaille comme docker depuis six ans.

Vue aérienne d'Anvers, Kempisch dok - Maasstraat - Illustration du blog L'Arbre d'Eva
Joseph Debondt vivait avec sa famille dans la Maasstraat 37 (1), à environ 1,5 km de son lieu de travail sur le Kempisch dok (2) – Photo aérienne Anvers – Source : Geopunt

Le quai de la Campine

Sophia et Joseph habitaient au 37 Maasstraat, près du port d’Anvers. Pour Joseph, il n’y avait que 1,5 km, soit 20 minutes à pied, entre son domicile et le quai de la Campine, où il travaillait. Les fils Petrus Joannes (“John”, mon arrière-grand-père) et Petrus Theodorus avaient respectivement 5 et 4 ans. Un troisième enfant est attendu pour le printemps.

Le quai de la Campine - Une cargaison déchargée est transférée dans des wagons de train - Illustration accompagnant l'article de blog Le destin d'un docker du blog L'Arbre d'Eva
Le quai de la Campine – Une cargaison déchargée est transférée dans des wagons de train

Le navire à vapeur espagnol Gorbea est arrivé au port d’Anvers avant-hier, jeudi 15 janvier 1903, et a accosté au numéro 39 du quai de la Campine. Le navire venait de Huelva, en Espagne, et avait fait escale à Londres. Joseph Debondt et ses compagnons de quai doivent décharger la cargaison de minerai de fer.

Lors du déchargement, ce qui ne devrait jamais arriver s’est produit.

Lors du déchargement du navire à vapeur espagnol Gorbea, vers 15 h 30, il s’est produit un événement qui ne devrait jamais se produire. La chaîne d’une grue installée sur le navire pour retirer les marchandises de la cale s’est rompue. Une benne contenant 1 500 kg de minerai de fer en cours d’extraction est tombée d’une hauteur de 4 à 5 mètres sur un groupe d’ouvriers, dont l’un a été écrasé. Cette victime était Joseph Debondt. Il avait 44 ans.

Il est intéressant de noter que lorsque la police est arrivée sur les lieux pour procéder aux premières constatations, la même chaîne s’est brisée à un autre endroit ! Le corps du malheureux Joseph Debondt est transféré à la morgue de la Korte Dijkstraat. Un docker blessé a été transporté à l’hôpital.

Un terrible accident

Terrible accident, article de Het Laatste Nieuws, 19/1/1903 - Illustration accompagnant l'article de blog Le destin d'un docker de l'Arbre d'Eva
Het Laatste Nieuws, 19-1-1903, p. 2 – Source : KBR, Belgicapress

Terrible accident. – Samedi, dans la nuit, un terrible accident s’est produit sur le bateau à vapeur Gorbea, amarré au numéro 39. En brisant une chaîne, l’ouvrier Josef De Bondt, 54 ans (sic), domicilié à Maasstraat 37, a été frappé au corps par un godet de minerai pesant 1 500 kg. Le malheureux a été hideusement mutilé et est mort sur le coup. Le corps a été transporté à la morgue de la Korte Dijkstraat.

Anvers, article de Het Nieuws Van Den Dag, 20/1/1903 - Illustration accompagnant l'article de blog Le destin d'un docker de Eva's Boom
Het Nieuws Van Den Dag, 20-1-1903, p. 2 – Inland, Antwerp – Source : KBR, Belgicapress

Anvers. – Au numéro 39 des docks, où une équipe d’ouvriers de quai déchargeait du minerai à bord du vapeur Gorbea, un grave accident s’est produit samedi. Un godet de minerai s’est détaché de la chaîne de la grue, est tombé sur le quai et a écrasé un docker sous un poids de 1 500 livres. Le malheureux est mort sur le coup, son cadavre est horriblement mutilé. La victime, Jozef De Bondt, âgé de 54 ans (sic), habitait au 37 Maasstraat.

La tristesse d’une veuve

Nous pouvons difficilement imaginer comment la nouvelle a dû parvenir à Sophia Goris . C’est déchirant. Il leur reste encore tant de choses à faire ensemble. Les deux garçons étaient encore si petits et elle était à mi-chemin de sa grossesse pour un troisième enfant. Dans ce cas, je pense que vous ne savez pas vraiment comment procéder. Elle avait 39 ans et s’est retrouvée soudainement veuve, avec bientôt trois enfants.

Le S/S Gorbea quitte à nouveau le port d’Anvers le 22 janvier 1903, à destination de Rotterdam. Pour Sophia Goris et sa famille, le temps s’est arrêté un instant.

Cette situation doit rappeler à certains membres de la famille proche une situation malheureusement similaire où ma grand-mère a perdu son mari très soudainement. Ils ont eu trois enfants et un quatrième est en route. La grand-mère dont je parle était Eveline Debondt petite-fille de Joseph et Sophia Goris. Il est effrayant de constater à quel point l’histoire peut se répéter.

Fils posthume

Trois mois après la mort de Joseph, le 26 avril 1903, Sophia donne naissance à leur troisième enfant. Elle l’appelle Jos, c’est-à-dire Josephus Guilielmus Debondt.

La valeur d’un être humain ne peut être exprimée en argent. Cela apparaît clairement lors de la perte d’un être cher.

Le tribunal

En octobre 1903, le capitaine du S/S Gorbea, Mr. Azcue, reconnu coupable d’homicide involontaire et condamné à trois mois de prison et à une amende de 50 francs. Le capitaine a également dû verser 25 000 francs de dommages et intérêts, soit 10 000 francs à la veuve et 5 000 francs à chacun des trois enfants. Le condamné a fait appel, mais il n’a pas obtenu gain de cause. Selon une estimation approximative et en tenant compte de l’inflation, ces 25 000 francs vaudraient aujourd’hui 31 000 euros. Une somme relative, mais vraiment rien par rapport à une vie humaine.

Le Matin

Les Martyrs du Travail, article du Matin, 9/10/1903 - Illustration accompagnant le billet Le destin d'un docker de l'Arbre d'Eve
Le Matin, 9-10-1903, p. 2 – Tribunaux – Les Martyrs du Travail

Tribunaux
MARTYRS DU TRAVAIL. – Lors du déchargement du navire à vapeur espagnol “Gorbea”, la chaîne d’une grue installée sur le navire pour retirer les marchandises de la cale s’est rompue et une caisse en cours de levage est tombée d’une hauteur de 4 à 5 mètres sur un groupe d’ouvriers, dont l’un a été écrasé.
Détail étrange : lorsque la police est montée à bord pour enquêter, la même chaîne s’est à nouveau brisée à un endroit différent !
Poursuivi pour homicide involontaire par imprudence, le capitaine a été condamné à trois mois de prison et à une amende de 50 francs. Le tribunal a également accordé dix mille francs de dommages et intérêts à la veuve, à la partie civile (l’avocat Maître Van Doosselaere) et cinq mille à chacun des trois enfants mineurs. Les 15 000 francs destinés aux enfants seront inscrits au registre de la dette publique.

Opposition rejetée, article du Matin, 13/11/1903 - Illustration accompagnant le billet Le destin d'un docker de L'Arbre d'Eva
Le Matin, 13-11-1903, p. 3 – Tribunaux – Opposition rejetée

OPPOSITION REJETÉE. – Nous avons annoncé la lourde peine prononcée par contumace à l’encontre du capitaine du navire “Gorbea”, à bord duquel s’est produit un accident qui a coûté la vie à un employé et en a blessé un autre.
Outre une peine de prison et une amende, le tribunal a condamné le capitaine à verser 25 000 francs de dommages et intérêts.
Une opposition a été introduite. Cette opposition a été déclarée irrecevable, car le capitaine ne s’est pas présenté à l’audience.

La résilience d’une veuve

Cela n’a pas dû être facile, mais Sophia a néanmoins réussi à élever ses fils en bonne santé. Aucun d’entre eux n’est allé travailler sur le port.

Sophia Goris ne s’est pas remariée et est décédée dans la première quinzaine de juillet 1948 à Wommelgem. Elle a vécu jusqu’à l’âge de 85 ans.

Josephus Henricus Debondt
° 7 novembre 1858, Puurs – † 17 janvier 1903, Anvers

Anvers - Une équipe de dockers - Illustration accompagnant le billet de blog Le destin d'un docker du blog L'Arbre d'Eva
Une équipe de travailleurs portuairesAnvers
Anvers - Dockers sur le quai - Illustration accompagnant le billet de blog Le destin d'un docker de Eva's Boom
Travailleurs portuaires à quaiAnvers
Anvers - Des dockers déchargent un navire dans le port d'Anvers - Illustration accompagnant l'article de blog Le destin d'un docker d'Eva's Boom
Des dockers déchargent un navire dans le port – Anvers

Sources d’information


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